Repost: Een ontdekkingsreiziger die zijn jongensdroom waar heeft gemaakt

Gepubliceerd in Delta.nu maart 2012

Terwijl je dit verhaal leest, cirkelt astronaut André Kuipers in een ruimtestation rondom de aarde. Fred Kuipers is de jonge broer van André. Ik vroeg hem hoe hij naar zijn beroemde broer kijkt.

“Als klein jongetje van 10 maakte mijn broer André de eerste landing op de maan van 21 juli 1969 mee via de media. Dit fascineerde hem hem zo erg dat hij allemaal spullen verzamelde die te maken hadden met ruimtereizen. Hij wist in zijn tienerjaren al dat hij astronaut wilde worden.

André is altijd al een ontdekkingsreiziger geweest die graag zijn grenzen verlegt. Zo doet hij aan parachutespringen en duikt hij in de zee en in grotten. André leest graag verhalen over ontdekkingsreizen, zoals naar Nova Zembla en de verhalen van Marco Polo. Op zijn twintigste ging hij zes weken lang liften door Frankrijk zonder dat hij een eindbestemming voor ogen had.

Onderzoek naar het evenwichtsorgaan

Nadat hij zijn atheneum had behaald, ging hij geneeskunde studeren. Tijdens zijn opleiding kwam hij in contact met een KNO-arts die onderzoek deed op het gebied van evenwichtsorganen in gewichtloze ruimtes. André mocht hier promotieonderzoek doen.

André werd opgeroepen om in dienst te komen. Hij kwam bij de luchtmacht terecht. In die tijd kwam het regelmatig voor dat er F16-vliegtuigen neerstortten omdat de piloten niet meer wisten wat onder en wat boven was. De taak van André bij de luchtmacht was het onderzoeken hoe dit kwam en hoe dit voorkomen kon worden. Door de onderzoeken zijn verschillende systemen gemaakt die ervoor zorgen dat het evenwichtsorgaan minder snel van slag raakt tijdens het maken van scherpe bochten bij hoge snelheden.

Van onderzoeker naar astronaut

André heeft altijd zijn voorliefde voor de ruimtevaart behouden en is lid van een club van mensen die ook geïnteresseerd zijn in de ruimtevaart. Een paar jaar geleden kwam hij een vacature tegen voor astronaut tegen. Voor André was dit een droom die uitkomt, maar hij moest er wel eerst heel goed over nadenken. De kernmerken van een astronaut heeft hij zeker: hij is intelligent, stabiel, allround en heeft technisch inzicht en totaal geen moeite met talen.

eerst werd hij geestelijk en lichamelijk getest. Toen hij door de testen kwam, kreeg hij trainingen voor het besturen van robotten en een privédocent om de Russische taal te leren. Het is in de Russische ruimtevaart (André vliegt met een Russische raket) erg belangrijk dat je de Russische taal beheerst, omdat ruimtevaart een pronkstuk is voor Rusland. Hierdoor zijn alle commando’s in het Russisch en staat het commandocentrum in Rusland.

Onderzoek en proefkonijn

In 2004 maakte André zijn eerste ruimtereis en was hij maar elf dagen weg. Dit viel voor mij best mee. Hij was wel vaker voor langere periode weg voor zijn werk, studie en vakantie.

Op 21 december 2011 vertrok mijn broer voor acht maanden naar het internationale ruimtestation ISS. Voor de ruimtereizen heeft hij samen met andere op aarde veel voorbereidingswerk gedaan van verschillende onderzoeken op het gebied van geneeskunde, biologie, natuurkunde, aardobservatie en technische ontwikkelingen. Eenmaal in de ruimte is hij zowel de onderzoeker als het proefkonijn van verschillende onderzoeken.

Zo onderzoeken ze hoe planten en het menselijk lichaam en het afweersysteem reageren in gewichtloze situaties. Door middel van het maken van verschillende rekensommen test hij hoe het brein reageert op gewichtloosheid. Hij volgt een speciaal dieet om te kijken hoe het lichaam hierop reageert. Ze bekijken hoe planten groeien in de ruimte. Met dit onderzoek willen ze bereiken dat ze hun eigen eten kunnen kweken in het ruimtestation, waardoor ze langer kunnen blijven en minder vluchten naar de ruimte nodig zijn.

Van broer tot algemeen bezit

Helaas wordt hieraan in de media weinig aandacht besteed, en laten ze alleen de leuke plaatjes zien. André is door deze reis vaak zowel in de nationale als internationale media gekomen. Door deze media-aandacht werd hij een Bekende Nederlander. Doordat hij bekender is geworden en heel veel in de media is en iedereen alles over hem kan vinden, voelt het af en toe net of hij mijn broer niet meer is, maar meer een algemeen bezit. Dit is wel iets wat mij dwarszit.

Zelf ben ik een aantal keer benaderd door de pers, die wil dat ik wat vertel over mijn broer. Er zijn verhalen verschenen naar aanleiding van een interview met verschillende journalisten, onder andere in AD Dortenaar. Dit is wel een heel leuke en bijzondere ervaring. Wel vind ik het minder prettig als er een groep journalisten en camera’s voor mijn neus staat. Op 1 januari 2012 heb ik samen met de familie, André nog gesproken. Hij vertelde ons onder andere hoe het daar was en wat hij daar deed. Ook liet hij ons het ruimtestation en zijn slaapplaats zien. Dit was indrukwekkend
.

Inzetten voor de aarde

In 2007 heeft André de nieuwe rioolwateringszuivering in Dordrecht geopend. Hij legde aan de bezoekers uit dat water noodzakelijk is voor ons bestaan. Omdat er in de ruimte zelf geen water is, zouden ze met elke reis heel veel water mee moeten nemen. Water is vrij zwaar en neemt behoorlijk wat ruimte in beslag. Daarom hebben ze voor het ruimtestation een systeem ontworpen dat het water uit voornamelijk zweet, lucht en urine opvangt en zuivert tot drinkwater. Op deze manier hoeven ze maar het minimale aan water mee te nemen.

André is al enkele jaren ambassadeur van het WNF. Als hij weer terug is op aarde, dan verwacht ik dat hij zich hier nog meer voor gaat inzetten. Door alle onderzoeken die André heeft gedaan voor de ruimtevaart, is hij zich steeds bewuster geworden van het belang van alles wat leeft op de aarde.

Een trotse broer

Ondanks dat niemand in de familie van André geloofde dat hij astronaut zou worden, heeft hij toch zijn droom kunnen waarmaken. hij vergelijkt dit beroep met topsport. Je focust je maanden en soms jarenlang op één ding, je bent een hele tijd weg van familie en vrienden en je wordt geleefd. Dit maakt het beroep enorm zwaar. Dat hij dit allemaal bereikt heeft en aankan, maakt mij zo enorm trots dat André mijn broer is.”